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¿Puede la inteligencia artificial y un análisis sanguíneo detectar el cáncer de pulmón a tiempo?

Investigadores han demostrado que la inteligencia artificial (IA) puede identificar a personas en riesgo de cáncer de pulmón a través de marcadores genéticos en la sangre.

«Contamos con un análisis de sangre sencillo que se podría realizar en el consultorio médico, indicando a los pacientes si tienen señales potenciales de cáncer de pulmón y si deberían someterse a una tomografía computarizada (TC) de seguimiento», explicó el Dr. Victor Velculescu, codirector del programa de Genética y Epigenética del Cáncer en el Centro Oncológico Kimmel de Johns Hopkins en Boston.

Esta llamada biopsia líquida podría ayudar a identificar a pacientes que necesitarían más pruebas de detección, lo que podría aumentar las tasas de detección y prevenir muertes, según muestran los modelos informáticos.

El cáncer de pulmón es el tipo de cáncer más mortal en el mundo, de acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS).

En el nuevo estudio, investigadores de Johns Hopkins y otras instituciones utilizaron IA para identificar patrones en la sangre relacionados con el cáncer de pulmón a partir de fragmentos de ADN. El estudio incluyó a más de 950 personas en 23 estados, todas cumpliendo con los criterios para la detección mediante tomografías computarizadas (TC) de dosis bajas.

Las pruebas de detección anuales, que ayudan a detectar cánceres en etapas tempranas cuando son más tratables, se recomiendan para personas de alto riesgo, incluyendo fumadores actuales y exfumadores. Sin embargo, solo entre el 6% y el 10% de los estadounidenses elegibles se someten a estas pruebas cada año.

Velculescu señaló que muchos evitan las pruebas de detección debido al tiempo que toman y a la exposición a bajas dosis de radiación durante las exploraciones. Por esta razón, él y su equipo pasaron cinco años desarrollando una prueba basada en IA para reconocer patrones en fragmentos de ADN presentes en pacientes con cáncer de pulmón.

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En las células normales, el ADN está cuidadosamente plegado, similar a una bola de hilo enrollada. En las células cancerosas, el ADN es desorganizado. Cuando cualquier tipo de célula muere, los fragmentos de ADN terminan en la sangre. Estos fragmentos tienden a ser más irregulares y aleatorios en los pacientes con cáncer en comparación con otros.

Los investigadores entrenaron un software de IA para identificar patrones en fragmentos de ADN en la sangre de 576 personas con y sin cáncer de pulmón, y verificaron su método en un segundo grupo de 382 personas.

El estudio encontró que la prueba es altamente precisa, con solo 2 de cada 1,000 individuos con cáncer de pulmón pasados por alto.

Si la nueva prueba aumenta la tasa de detección del cáncer de pulmón a un 50% en cinco años, podría cuadruplicar el número de cánceres detectados, según simulaciones por computadora. Esto podría prevenir un estimado de 14,000 muertes por cáncer en ese período.

«La prueba es económica y podría realizarse a gran escala», afirmó Velculescu en un comunicado de prensa de Hopkins. «Creemos que hará que las pruebas de detección de cáncer de pulmón sean más accesibles y ayudará a muchas más personas a hacerse las pruebas. Esto conducirá a la detección y tratamiento temprano de más cánceres».

La prueba ya está disponible para uso en laboratorio, y el equipo planea buscar la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) de EE. UU. para su uso en pruebas de detección de cáncer de pulmón.

Además, el equipo de Velculescu planea investigar si una estrategia similar podría ayudar a detectar otros tipos de cáncer.

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