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¿Es necesario el tren de Panamá a Chiriquí? Evaluando su importancia y viabilidad

El presidente electo José Raúl Mulino ha hecho de la construcción de un tren Panamá-Chiriquí uno de los pilares de su campaña. Aunque aún no se conocen los detalles sobre el costo y financiamiento del proyecto, diversas organizaciones empresariales y expertos en logística anticipan que esta iniciativa podría ser crucial para aprovechar la estratégica posición geográfica de Panamá. Actualmente, la falta de conectividad ha impedido una mejor distribución de los beneficios económicos hacia las provincias.

En un reciente conversatorio organizado por el Centro de Competitividad de la Región Occidental (Cecomro), se estableció el Comité Pro Tren Chiriquí-Panamá. Este comité se encargará de impulsar el plan y asegurar la realización de la inversión, según indicó Felipe Rodríguez, miembro del grupo. Rodríguez recordó que los primeros estudios de viabilidad para la construcción del tramo ferroviario, que transportaría tanto pasajeros como carga, se realizaron en 2018 con la cooperación de la República Popular China. Sin embargo, el acceso a estos análisis ha sido parcial, ya que el gobierno anterior (2014-2019) no entregó formalmente todos los estudios, los cuales incluyen la participación de diversas empresas nacionales de alto nivel.

Rodríguez enfatizó que una de las primeras acciones del comité será solicitar acceso completo a todos los estudios realizados hasta la fecha. La conversación con Rodríguez se produjo después de una reunión presencial en Chiriquí, donde varios miembros de Cecomro se conectaron en línea con Carlos Ernesto González De La Lastra, asesor logístico de la organización. González sostiene que un tren hasta la productiva provincia de Chiriquí, con ramales en las provincias centrales, proporcionará beneficios económicos y sociales significativos, y reducirá la concentración de riqueza en la ciudad capital.

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Impacto Económico y Logístico

González argumentó que hasta ahora se han invertido 10,000 millones de dólares en infraestructuras como las líneas del Metro en la ciudad de Panamá, el corredor de playas y un puente sobre el Canal. Es hora de pensar en la integración nacional y aprovechar las ventajas de la conectividad. Los estudios de viabilidad sugieren que el costo de transportar un contenedor de Chiriquí a Cristóbal (Colón) podría reducirse de 1,500 dólares a 300 dólares mediante el tren. Esto dejaría 1,200 dólares adicionales para el productor, quienes podrían reinvertir esos fondos para aumentar y mejorar su producción.

González subrayó la disparidad al comparar a Panamá con Puerto Rico, que exporta cerca de 800,000 contenedores de productos refrigerados al año, frente a los 8,000 de Panamá, a pesar de tener una mejor conectividad. Esto demuestra la urgencia de una infraestructura ferroviaria que permita aprovechar la logística avanzada y la competitividad en costos y rapidez de entrega.

Colaboración Público-Privada y Financiamiento

Durante la conversación, se destacó que las inversiones necesarias, tanto en nuevas infraestructuras como en la mejora de las existentes, requerirán una participación activa del Gobierno. Sin embargo, estas transformaciones no serán posibles sin la colaboración del sector privado como operador y dependiente de servicios. Se estima que se necesitarán al menos 5,000 empleados durante la fase de construcción y trabajadores regulares para la operación del tren.

González también mencionó la necesidad de formar una mesa de entidades multilaterales para aclarar el costo del proyecto y obtener financiamiento a largo plazo con buenas condiciones financieras. Se debe invitar a estas entidades a financiar el proyecto emblemático del nuevo gobierno con plazos de 30 o 40 años y tasas de interés adecuadas al riesgo de Panamá.

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Para lograr el financiamiento, Panamá deberá presentar una ley que cree una empresa de ferrocarriles. Esto no solo cubrirá los aspectos técnicos de la construcción, sino también la estructura organizativa, la formación del personal y los controles financieros. El modelo financiero debe considerar el tráfico, los ingresos, las subvenciones de operación (si las hay), los costos operativos, las inversiones en capital y el pago de la deuda a lo largo del tiempo.

Especificaciones del Tren y Ruta Propuesta

Se calcula que la velocidad del tren será entre 160 y 200 kilómetros por hora. El trayecto debe enlazar zonas urbanas o con potencial de crecimiento, además de conectar puntos estratégicos de carga. La ruta elegida también debe minimizar el impacto ambiental y prever futuras conexiones para los ramales, asegurando una infraestructura sostenible y eficiente para el desarrollo económico del país.

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